[요약] 웹사이트에 접속할 때 자동적으로 만들어지는 임시 파일로 이용자가 본 내용, 상품 구매 내역, 신용카드 번호, 아이디(ID), 비밀번호, IP 주소 등의 정보를 담고 있는 일종의 정보파일

국어 표기 : cookie(영어)

인터넷 브라우저는 사용자가 방문한 웹주소를 지우지 않고 기억했다가 다음에 사용자가 이전에 방문한 주소를 몇 자 입력하면 나머지를 기억하여 모두 나타내어 사용자가 나머지 주소를 입력하지 않아도 되도록 한다. 그렇게 기억된 이전에 방문했던 주소를 쿠키라고 하고, 쿠키를 통해 다시 방문할 때는 주소를 다 입력하지 않아도 되며, 아이디나 비밀번호도 치지 않아도 되는 것이다.

쿠키라는 명칭은 파일 용량이 작고, 이용자의 방문정보들이 마치 과자를 먹으면 으레 남겨지는 과자부스러기와 같다고 해서 붙여진 이름이다. 대부분의 웹브라우저는 쿠키 기능을 갖고 있으며, 네티즌이 쿠키를 받을 것인지 아닌지를 선택할 수 있는 기능도 포함돼 있다.

쿠키는 원래 네티즌들의 홈페이지 접속을 돕기 위해 만들어졌다. 회원제로 운영되는 웹사이트에서 쿠키를 사용할 경우 이용자는 처음 들어갈 때 ID와 비밀번호를 입력하면 다른 페이지를 방문할 때마다 ID와 비밀번호를 다시 입력할 필요가 없다. 그러나 쿠키를 사용하지 않으면 이용자는 동일 웹사이트에서 다른 서비스 페이지를 방문할 때마다 회원정보를 계속 입력해야 하는 불편함이 있다. 특히 웹브라우저를 이용해 전자상거래를 할 경우 대부분의 전자상거래용 웹서버에서는 이용자가 쿠키를 반드시 사용토록 하고 있다. 인터넷 쇼핑몰에서 사용자가 선택하는 물건들을 장바구니 식으로 쿠키에 담아둘 수 있다. 만약 사용자가 쇼핑을 하던 중 접속이 끊어져서 나중에 다시 접속을 하면 이 쿠키(장바구니)에 담겨 있는 내용을 또다시 돌아다니며 선택을 할 필요가 없다는 것이다.

인터넷업체에서는 쿠키를 사용하여 정확한 이용자 통계를 낼 수 있다. 일반적인 방문자 수 카운터는 한 사람이 reload를 100번을 누르면 카운터가 100번이 올라가 버린다. 하지만 쿠키를 사용하면 몇 사람이 방문했나를 알 수 있기에 더 정확하고 쓸모 있는 통계자료가 될 수 있다. 또한 쿠키 정보로 네티즌이 해당 사이트를 찾을 경우 웹서버에서는 그가 누구인지, 어떤 정보를 주로 찾았는지 바로 파악할 수 있다. 즉 네티즌이 어떤 제품을 샀는지, 어떤 분야에 관심이 많은가를 파악할 수 있어 웹사이트 운영자 측에서는 쿠키를 이용한 타깃 마케팅이 가능하다. 그러나 네티즌 입장에서는 프라이버시를 침해당할 가능성이 있다. 최근엔 쿠키가 광고회사나 인터넷 서비스업체의 자료확보 수단으로 변칙 활용되면서 사생활을 침해하는 도구가 되고 있다. 즉 인터넷 업체들이 맞춤형 배너광고나 홍보성 이메일 발송에 이 자료를 이용하면서 사용자들의 개인 정보가 위협받고 있는 상황이다. 쿠키파일과 연결된 인터넷 업체의 서버에는 사용자가 검색한 단어, 오래 머물렀던 사이트, 자주 구매한 쇼핑 물품, 이름, 주소, 신용카드 번호, 투자주식 종목 등의 중요한 정보가 담겨 있다.

 

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